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変わること、変わらないこと。

Jiromaru

変わることと、変わらないこと、突き詰めてゆくと、どちらも同じことのような気がします。その道の達人には2種類があって、ひとりは現状に満足せず、常に新しきを取り入れて進化していくタイプ、もうひとりは周りの変化に合わせるのではなく、最も大切なものは決して手放さず、自己を磨いていくタイプです。彼らには守るべきものがあるからこそ、挑戦するか、貫き通すか、いずれかによって成長しなければならない。どちらが優れているということではなく、成長する意思の方向性の問題なのです。

蛯名正義騎手が最近になって新しいスタイルの追い方を取り入れたことは、競馬関係者やファンの間では有名な話です。馬の走るリズムに合わせ、大きなアクションで腰を入れて馬を追う姿は、明らかに今までとは違うものです。競馬学校では教えてくれない馬の追い方であり、「馬が走る邪魔をしているだけ」、「馬の背中を傷めてしまう」など批判的な見方もあります。新しいものは叩かれることが常であり、今となっては当たり前になっているモンキースタイルも、冷ややかな目で見られていた時代もあったのです。

それまでの日本人騎手の騎乗方法は、「天神乗り」といわれる乗り方でした。アブミを長くして、上体を立てて乗るのです。これに対して、ケンタッキーダービーの騎手たちは、アブミを短くして、上体を馬の背と平行に保っています。まるで馬の背に騎手がチョコンと止まっているように見えます。その姿が、まるで猿が地上を歩いているように見えることから、「モンキー乗り」と呼ばれたのでした。

(中略)

モンキー乗りを始めた私のことを、「若造が何か始めたわい」という視線で多くの厩舎関係者は見ていたようです。しかし、鼻っ柱の強い私は怯みません。調教でモンキー乗りをしただけではなく、実戦でもモンキー乗りをやってみせました。

周囲からの風圧は相当に強かったはずですが、立派だったのは尾形先生でした。当時では異端だったこの騎乗法についても、尾形先生は何も批判がましいことは言われません。それどころか、「祐二よ、赤石のモンキーはこうだったぞ」と戦前にモンキー乗りに挑戦していた先輩騎手の名を挙げて、私にアドバイスしてくれたのです。先生は私の挑戦を理解し、励ましてくれたのでした。

(「騎手伝」野平祐二)

私の尊敬する野平祐二さんがモンキー乗りに挑戦したのはまだ若い頃でしたが、生粋の中央競馬の騎手課程育ちであり、日本ダービーや凱旋門賞で2着したこともあるベテランジョッキーの蛯名正義騎手にとって、馬を追うための新しいスタイルを取り入れることには大きな心理的葛藤があったに違いありません。別に今までどおり騎乗していても、トップジョッキーであり続けることはできるはずですし、もしかしたら悪い方に出てしまうリスクを考えても、それでも変わることを選んだ背景には、彼にしか分からない何かがあったに違いありません。私の個人的な考えを言わせてもらうと、蛯名騎手は日本ダービーや凱旋門賞で2着したからこそ新しいスタイルを取り入れたのだと思います。勝つためには変わらなければならない、そう思ったのでしょう。

今年に入って、すでにイスラボニータで皐月賞、フェノーメノで天皇賞春を勝ちました。道中は無駄な動きをすることなく静に徹し、最後の直線では迫力満点に馬を動かす。その見事なメリハリが結果に現れています。いよいよ蛯名正義騎手にとって悲願のダービーです。2年前のダービーは、岩田康誠騎手の鬼気迫る手綱さばきの前にハナ差届きませんでしたが、今年は大本命馬で臨むことになりました。しかし、運命というか、競馬の神さまは意地悪ですね。内枠を願っていたはずですが、なんとオレンジの帽子を引いてしまいました。血統的に距離に不安のあるイスラボニータが、道中で馬群の外を回されることになれば、ラスト200mで大逆転が起こる可能性が出てきました。その相手は、おそらく蛯名騎手の盟友である横山典弘騎手の跨るワンアンドオンリーでしょう。

ラスト200mでバテた馬をもたせるために新しいスタイルを取り入れた蛯名正義騎手が粘り込むのか、それとも自らのスタイルを貫き通してきた横山典弘騎手が差し切って2度目のダービーの栄光を手にするのか。もしかすると、2010年のオークスでアパパネとサンテミリオンが繰り広げたような死闘が見られるかもしれない。そんな想像をするだけで、私の胸は熱くなるのです。

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Comments

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